WFH: Chinese ingenieurs in het buitenland komen terug


De wijk Zhongguancun van Beijing wordt vaak de 'Silicon Valley van China' genoemd, maar gezien op straatniveau liggen de twee plaatsen uit elkaar.

De eindeloze kantoorparken van Silicon Valley streven naar het platonische ideaal van productiviteit op de werkplek: ruime groene 'campussen', kleurrijke glijbanen om je tussen verdiepingen te brengen, gratis interne massages en cafetaria's waar biefstuk met gras en hersensmakende boerenkool wordt geserveerd. Het milieu, de bedrijven en de cultuur bemoeien je allemaal.

Zhongguancun slaat je recht in het gezicht. Schuif je weg uit de Zhongguancun (uitgesproken als 'jong-gwan-binnenkort') metrohalte tijdens het spitsuur en je komt op een verkeersknooppunt zo groot als een voetbalveld. Twaalf rijstroken van bumper-tot-bumper verkeer op de Vierde Ringweg van Peking kruisen elkaar of voeren naar Zhongguancun Road. Op straatniveau baant een zee van fietsen, tuk-tuks en elektrische scooters zich een weg door het verkeer en op trottoirs wanneer de geest hen beweegt.

Auto claxons en venters van gebruikte mobiele telefoons strijden om het hoogste aantal decibel. Kantoren langs deze wegen zijn vaak krap en weinig verlicht, ruiken naar instant noedels, muffe sigaretten en kip-voet snacks. Net als de rest van Beijing is de lucht boven Zhongguancun vaak dezelfde kleur als de stoep hieronder, en de twee zijn ongeveer even schoon.

Het is in deze stedelijke Chinese jungle dat Li Zhifei een door Google geïnspireerde oase probeert te creëren, een bedrijf dat het beste van Silicon Valley's cultuur gratis ter beschikking stelt op Chinese markten.

Beijing naar de Bay Area, en weer terug

Ik sprak begin 2014 voor het eerst met Li Zhifei via Skype (achternaam Li, voornaam Zhifei, uitgesproken als "Jur-faye"). In die tijd had de terughoudendheid van de Chinese regering om me een journalistenvisum te geven me achtergelaten in mijn geboortestad Palo Alto, Californië, 6000 kilometer verwijderd van mijn geadopteerde thuis in Beijing. Als een Chinese kijker die tijdelijk in Silicon Valley werd verbannen, begon ik Chinese coders in de Bay Area te interviewen en Li's naam kwam in verschillende van die gesprekken naar voren. Die programmeurs noemden hem vaak als een inspiratie voor hen om mogelijk hun pluche banen in de vallei te verlaten en terug te keren naar China.

Li, geboren en getogen in centraal China, deed een stage bij een Beijing-startup eind jaren '90, promoveerde op kunstmatige intelligentie-algoritmen aan de Johns Hopkins University en bracht 2010 tot 2012 door als onderzoeker voor Google Translate bij Mountain View van het bedrijf, Hoofdkantoor in Californië. Maar toen Li zijn eigen bedrijf wilde oprichten, pakte hij de inzet en ging terug naar China, en splitste wat hij het 'Google-DNA' noemt in de cultuur van zijn eigen startup: Mobvoi.

Matt Sheehan diende als de eerste Chinese correspondent voor De WorldPost en is de auteur van Transpacific Experiment, waarvan dit stuk is aangepast. Koop op Amazon

Contrapunt Druk op

De naam is een portmanteau van de synergetische focus van het bedrijf: 'mobiel' en 'stem'. Li observeerde de opkomst van stemassistenten in de VS en legde zijn achtergrond in kunstmatige intelligentie voor het creëren van een Mandarijn stemassistent, een die woorden kon herkennen, ontleden Chinese spraak en antwoord op basisvragen.

Mobvoi heeft die kerntechnologie eerst in een smartphone-app verpakt en is verder gegaan naar andere spraakgestuurde apparaten: Google Glass, smartwatches, smart home-apparaten en spraakgestuurde systemen in auto's. Tegen 2018 zou die reeks door AI aangedreven apparaten Mobvoi een plek op de lijst van CB Insight van de top 100 wereldwijde AI-startups bezorgen.

Toen Li in 2012 voor het eerst terugkeerde naar China, was hij een pionier. In die tijd hadden maar heel weinig Chinese programmeurs die een baan in Silicon Valley hadden, de intentie om naar huis terug te keren. Vergeleken met de vallei voelde het technologie-ecosysteem van China nog steeds relatief achterlijk, vol met moordende copycat-bedrijven en weinig durfkapitaal of echte innovatie.

Maar toen bedrijven zoals Alibaba, apps zoals WeChat en modellen zoals het delen van fietsen van start gingen, begon de startscène van China een groeiende aantrekkingskracht uit te oefenen op Chinese Chinezen. De scène was niet alleen dynamisch, maar bood ook vaak meer kansen aan Chinese Chinese ondernemers die in het buitenland woonden. In Silicon Valley moeten deze mensen navigeren door een beladen visumproces, pitchen voor investeerders in hun tweede taal en producten bouwen voor klanten met een sterk verschillende culturele achtergrond. Naast die logistieke voordelen, verkleinde China ook gestaag de informatie- en talentlacunes die al decennia bestonden.

"Terugkomen was de juiste zet," vertelde Li me in 2014. "Nu wanneer er iets gebeurt in de VS, krijgen we die informatie vrijwel onmiddellijk. Het gaat om de snelheid van informatieoverdracht en die groep mensen die terug zijn gekomen. "

Li nodigde me uit om het hoofdkantoor van Mobvoi te bezoeken de volgende keer dat ik in Beijing was, en begin 2015 besloot ik hem op dat aanbod in te gaan.

Zeeschildpadden in de grote stad

Nadat ik door de chaos van Zhongguancun heb gewandeld, ga ik een kantoorparklift naar het hoofdkantoor van Mobvoi, waar ik wordt begroet door Li en zijn mede-oprichter, Li Yuanyuan. (We noemen haar bij haar voornaam, Yuanyuan.) Ze lopen met me mee over de open kantoorverdieping, waar ongeveer 50 werknemers naar computerschermen kijken of met gadgets spelen. Google Glass ging een jaar eerder te koop, maar met zoveel Google-functies geblokkeerd in China, was de fancy hardware zwaar gehandicapt. Mobvoi werkt aan het opvullen van dit vacuüm en creëert zijn eigen Chinese spraakherkenningssoftware voor de Silicon Valley-hardware. Li moedigt me aan om een ​​paar te passen, en ik gebruik een paar eenvoudige Chinese commando's om een ​​foto te maken van Mobvoi's codeurs op het werk.

Li, Yuanyuan en ik zitten achterin in een kantoor met glazen wanden. We drinken losse thee terwijl Li de Siri-achtige app van het bedrijf, Chumenwenwen, laat zien. (De naam vertaalt zich ruwweg in "op pad gaan, rondvragen.") Ik schiet een aantal Chinese vragen in de app –Regent het morgen in Beijing? Waar is het dichtstbijzijnde Sichuan-restaurant?– en krijg meestal de antwoorden terug waar ik naar op zoek ben. Het is niet perfect, maar Siri ook niet, vooral als je alleen Chinees spreekt.

We leggen de app neer en praten over de opstartscène van Zhongguancun en wat Li heeft geleerd van zijn tijd in de vallei. "Bij Google was de belangrijkste voor mij de cultuur: hoe een hightechbedrijf in Silicon Valley opereert, innoveert en concurreert", vertelt hij.

Yuanyuan heeft sinds de oprichting van Mobvoi de operationele en zakelijke kant geleid. Ze beschrijft de moeilijkheid om die bedrijfscultuur na te bootsen met sommige programmeurs die dit nog nooit uit de eerste hand hebben ervaren. Als gevolg hiervan leunt Mobvoi zwaar op haigui, een Chinese woordspeling op het woord voor 'zeeschildpad'. Haigui verwijst naar Chinezen die na hun studie of buitenland in China terugkeren, zoals Li Zhifei. Zeeschildpadden vormen een groot deel van het senior leiderschap van Mobvoi, en soms 20 procent van het totale personeel.

"Wij houden van haigui," ze vertelt me. “We hebben het gevoel dat mensen met een dynamische achtergrond harder werken. Ze berekenen niet 'OK, dit zijn mijn werktijden.' Ze behandelen dit als een opstartervaring en dat is een ervaring die ze echt willen hebben. Die mensen zijn flexibeler – ze zijn probleemoplossers. Ze geven niets om ‘Wat is mijn functiebeschrijving?’ Ze spelen geen politiek. "

"Wij houden van haigui. We voelen dat mensen met een dynamische achtergrond harder werken. "—Mobvoi-mede-oprichter Li Yuanyuan

Terwijl ik me klaar maak om te vertrekken, nodigt Yuanyuan me uit om deel te nemen aan het team voor een offsite evenement dat ze plannen: een hackathon die is ontworpen om apps voor hun smartwatches te bouwen. Het evenement zal precies hetzelfde weekend worden gehouden dat de Apple Watch voor het eerst te koop zal zijn. Het klinkt als een perfecte kans om Mobvoi aan het werk te zien en ik vertel haar dat ik erbij ben.

Google Seeds in a Concrete Jungle

Op weg naar kantoor zie ik twee platen van gekleurd glas in de vorm van pijlen en ingebouwd in de vloer. Een wijst naar de werkruimte en heeft het woord 'California' op de pijl gedrukt. De andere pijl geeft "Silicon Valley" aan en wijst naar een paar zachte rode stoelen in een hoek bij de receptie. Dit kleine ontspanningsstation is Li's knipoog naar de dutjes en speelplekken die rond Google-campussen liggen. Een paar ligstoelen zouden de werknemers in Mountain View niet overtreffen, maar hier geven ze tenminste blijk van een streven. Ik vraag Li wat er aan de hand is met de glazen pijlen in de vloer.

"Ah." Hij kijkt me glimlachend aan. "Ze zouden onze mensen moeten herinneren aan de cultuur in Silicon Valley om hard te werken, en ook aan de Californische cultuur om ontspannen te zijn en plezier te hebben."

"Maar waarom wijst" California "naar de bureaus en" Silicon Valley "naar de comfortabele stoelen?"

"Oh, nou, de bouwvakkers die ze hebben geïnstalleerd, konden de Engelse woorden niet begrijpen, en dus hebben ze ze per ongeluk achterstevoren geïnstalleerd."

Ik loop door de glazen deuren van het gebouw en duik terug in de stroom van lichamen en fietsen die in noordelijke richting naar de metro slingeren. Venters, hackers en zakkenrollers die op iPhones jagen, proppen zich allemaal op de voetgangersbrug over Zhongguancun Road. Het is bijna spitsuur en de metro terug door de stad is gegarandeerd een verstikkende verliefdheid op de mensheid.

Halverwege de luchtbrug duw ik zijwaarts door de stroom voetgangers om bij de reling te komen die op het zuiden is gericht, richting het hart van Zhongguancun. Het is ver verwijderd van de zonnige klimaten van de Baai van San Francisco en de bedrijven van meerdere miljarden dollars die een getalenteerde programmeur als een eerstgeboren kind behandelen. In China is Google gehackt, geblokkeerd en grondig gepest. Maar hier tussen de smog en het beton heeft een zaadje gesplitst met Google-genen vruchtbare grond gevonden. En het groeit.

Smartwatches en Stinky Tofu

Drie weken later slingert mijn maag terwijl de bus heen en weer schreeuwt op weg naar Mobvoi's smartwatch-hackathon. De bestemming is Wulingshan, een resort gelegen tegen een ongerept blauw meer twee uur ten noordoosten van Beijing.

De Great Firewall kan het Chinese internet isoleren, maar dat zou je nooit weten van het geklets hier in de bus. Gesprekken verlopen naadloos tussen nieuwe Facebook-functies, Chinese smartphonemerken en het favoriete eten van één programmeur: stinkende tofu. Codeerders dragen Google-hoodies tijdens het typen van WeChat-berichten. Ze hebben meningen over de algoritmen in Chinese winkel-apps en het beste Sichuan-eten in de Bay Area. Wanneer het onderwerp over technologie of bedrijf gaat, worden Chinese zinnen plotseling doorspekt met Engelse zinnen: "actiepad", "back-end" en "waarom niet?"

Dit zijn de twintigers en dertigers die de technologische renaissance van China stimuleren. Apps en algoritmen bedacht door dit soort codeerders zorgen voor een hele reeks waarderingen van miljarden dollars en bedrijfsmodelinnovaties die de aandacht van de wereld hebben getrokken. Veel haigui op deze bus studeerde aan eersteklas Amerikaanse universiteiten en werkte voor dezelfde bedrijven die de nationale firewall blokkeert.

Li en Yuanyuan zitten vooraan. Naast hen is Mike Lei, een collega-ex-Googler die Li in 2010 bij Google heeft ontmoet. Na vier jaar gewerkt te hebben aan spraakherkenning in Mountain View, verhuisde Mike terug naar China om zich bij Mobvoi aan te sluiten als chief technology officer.

Li, Yuanyuan en Mike hebben een ambitieuze agenda uitgestippeld voor de komende 24 uur. Ze hebben hun coders, ontwerpers en productmanagers opgesplitst in teams van drie of vier, elk belast met het produceren van een functionerend model van een smartwatch-app. Deze apps vullen de app store voor Ticwear, het smartwatch-besturingssysteem van Mobvoi. De Apple Watch zal vandaag om 12.00 uur te koop zijn en Li wil dat Mobvoi een voorsprong heeft op andere lokale startups als het gaat om het definiëren van het smartwatch-ecosysteem in China – en uiteindelijk over de hele wereld.

Terwijl Mobvoi-medewerkers in het resort de bus verlaten, is het tijd voor een ijsbreker in Chinese stijl: massagetreinen. Programmeurs en PR-vertegenwoordigers rangschikken zichzelf in rijen en persen de schouders samen, beuken op de rug en wrijven zachtjes over de oorlellen van de persoon voor hen. Li plant zichzelf midden in de massagetrein, krijgt en geeft het net als elk ander lid van het team.

Zodra de massages zijn voltooid en de bagage is afgezet, gaat iedereen naar een vergaderruimte. Hier geeft Lin Yili, een afgestudeerde Harvard Business School VP van het product, een presentatie over de doelen van de komende hackathon. Deels productanalyse en deels peptalk, Lin's presentatie splitst smartwatch-concurrenten op en schetst de specifieke gebruiksscenario's waar smartwatches smartphones kunnen aanvullen of vervangen.

Ik heb vele presentaties en producton onthullingen bij traditionele Chinese bedrijven meegemaakt. Mijn Chinese vrienden verwerpen deze bureaucratie-ontmoet-marketingpresentaties vaak met een drieletterige beschrijving: jia da kong– "nep, groot, leeg." China heeft millennia besteed aan het beheersen van de kunst van bureaucraten, een virus dat is overgedragen van zijn politieke instelling aan de leiding van veel van zijn grootste bedrijven. Presentaties van leidinggevenden slagen er op de een of andere manier in om tegelijkertijd dramatisch overhyped, vreselijk saai en totaal zonder inhoud te zijn. Het is de erfenis van een systeem waarin succes minder was gebaseerd op de kracht van iemands ideeën en meer op toegang tot enorme hoeveelheden door de overheid gecontroleerde middelen: openbaar land, bankleningen, vreemde valuta, enz. De inhoud van deze toespraken is meer een spel van abstracte signalering dan daadwerkelijke overdracht of uitwisseling van ideeën.

Maar dit is anders. Wanneer het leiderschap van Mobvoi met werknemers praat, snijden ze het vet weg. Het draait allemaal om gebruikerservaring, product-markt fit en uitvoering. Het is een leiderschapsstijl die ik slechts een handjevol keren heb gezien in China, meestal bij tech startups en vaak door degenen die tijd buiten het land hebben doorgebracht.

Hier lijkt het de roos te raken. Wanneer Lin klaar is, versplinteren Mobvoi-medewerkers in hun groepen en duiken ze in brainstormsessies voor hun apps. Nu de Apple Watch op de markt komt, zijn technici in China en de VS nog steeds aan het onderzoeken waar een smartwatch precies goed voor is. Is het een mini-smartphone om je pols? Of gewoon een meer geavanceerde Fitbit om je gezondheid te controleren? De Mobvoi-teams weerspiegelen die dubbelzinnigheid: sommigen gaan voor duidelijke spraakgestuurde pushmeldingen ("Vertel me wanneer de luchtvervuilingsindex van Beijing boven de 150 uitkomt"), anderen hebben het horloge-extract en analyseren gegevens van lichaamsbewegingen en telefoontjes van de gebruiker.

Apple, Mobvoi en Market Education

Terwijl de teams in de lobby en hotelkamers kruipen, verzamelt het Mobvoi-management zich rond een MacBook in de vergaderruimte. De Apple Watch is net in de uitverkoop en Yuanyuan vernieuwt de aankooppagina op de site van Apple en probeert een paar verschillende versies te kopen waarmee de technici van Mobvoi kunnen experimenteren.

"Wauw … alleen die opzichtige gouden versie is hier in China uitverkocht?" Zegt ze kreunend. "Dat is nogal angstaanjagend."

Afgezien van de Chinese opvallende consumptie, denkt Li dat het debuut van de Apple Watch een stimulans zal zijn voor zijn eigen inspanningen. Mobvoi heeft al een eigen besturingssysteem voor smartwatches gemaakt en zit diep in een geheim ontwerpproces voor zijn eigen smartwatch, Ticwatch, die later dit jaar zal debuteren.

"Als je kijkt naar de informatica-lessen van Stanford, zijn veel van hun projecten net als de hackathon die we nu doen." —Mobvoi mede-oprichter Li Zhifei

"Apple is ongelooflijk goed in markteducatie," vertelt hij me terwijl Yuanyuan op een paar horloges op Aankoop klikt. "Het creëert de markt en dat is echt een goede zaak. Als het goed verkoopt, is dat goed voor ons. Als de markt niet groot genoeg is, heeft het geen zin om een ​​groot marktaandeel te hebben. "

Ik ga terug naar boven om mijn aantekeningen te typen en het uitzicht te bewonderen. De hackathon wordt gehouden in een luxe resort, het soort plek waar rijke Chinezen komen om te ontsnappen aan de constante vecht-of-vlucht-mentaliteit die door het leven in Beijing wordt opgelegd. Het uitzicht vanaf de balkons van het hotel is een volledig panorama van blauw water, ruige bergen en blauwe luchten. Starend naar het meer en denkend aan de coderende blitz die voor ons ligt, bromt een van de ingenieurs stilletjes: "Zo'n mooi hotel, zo'n mooie kamer, en we kunnen er zelfs niet in slapen."

Terwijl de hackathon de avond ingesleept wordt, steken teams zichzelf op in hun kamers en breken ze alleen om water te koken voor instant noedels en koffie. Ik laat ze eraan over en crashen voor de nacht, terwijl de meeste apps nog steeds stroomdiagrammen zijn op blocnotes. Als ik de volgende ochtend naar de eetzaal ga, werken de meeste teams door het ontbijt of slapen ze aan tafel.

"De ruimte voor ons opengesteld om ons voor te stellen"

Li komt naar beneden en vergezelt me ​​voor een bord gekookte groenten en gebakken rijst. Hij is minder moe maar net zo angstig als de programmeurs die hem omringen. Hij nodigt me uit om een ​​wandeling met hem te maken aan het meer terwijl we wachten op de laatste presentaties.

Terwijl we langs het water slenteren, begint Li zich af te vragen of Mobvoi echt dat Google-DNA heeft kunnen inprinten in het team dat hij bouwt. Door Chinees getrainde programmeurs en zijn collega's bij Google te vergelijken, ziet hij een kloof.

"Ze lopen nog steeds ver achter. Het komt door het Chinese universitaire onderwijs. De lessen worden nog steeds gegeven in die uitzendmethode, waarbij de leraar aan de voorkant staat en lezingen geeft. Als je kijkt naar Stanford-lessen informatica, zijn veel van hun projecten net als de hackathon die we nu doen. "

Li laat dat beetje twijfel over zich heen en gaat terug naar binnen voor de presentaties. Het Mobvoi-leiderschapsteam plaatste zich op de eerste rij als juryleden. Als eerste is een team dat zijn hoofdingenieur verloor aan een avondje drinken. De presentatie is een treinwrak – een schets van een idee voor een app, niet meer ontwikkeld dan wat je met een ronde biertjes met vrienden zou bedenken. Een paar gerichte vragen van de juryleden slaan de benen weg van het idee en het team wordt van het podium verwijderd. De juryleden zijn duidelijk niet tevreden met de resultaten.

Maar vanaf dat moment worden de ideeën snel beter. Eén groep presenteert een smartwatch-metgezel voor PowerPoint-presentaties, die presentatoren een timer en een overzicht van hun praatje op de wijzerplaat geeft, en de mogelijkheid om dia's te veranderen met een snelle beweging van de pols. Een andere groep veranderde de wijzerplaten in kameleonachtige glowsticks die van kleur veranderen wanneer de gebruiker in het donker danst. Het behalen van enkele van de hoogste cijfers van de juryleden is een eenvoudige cosmetische functie: een app die je wijzerplaat verandert in de albumhoes van het nummer waarnaar je luistert. Niets dat 's nachts is gebouwd, is vrij klaar voor prime time, maar terwijl we de vergaderruimte uitstromen, zijn de juryleden duidelijk enthousiast over de fundamenten die hun teams hebben gelegd.

"Hiermee hebben we echt de ruimte vrijgemaakt om ons voor te stellen wat een smartwatch kan doen", zegt CTO Mike Lei.

Opgelucht en een beetje uitzinnig van slaapgebrek, pakt iedereen zijn bagage en stapelt zich terug in de bus. We gaan naar een nabijgelegen dorp voor een feestelijke barbecue van Chinese favorieten: lamsspiesjes, gegrilde aubergine en kippenharten. Yili werkt aan de grill terwijl Li zijn troepen onderzoekt. Hij draagt ​​een jas die hem door zijn voormalige werkgever is gegeven, met het groene Android-robotlogo in zijn stof genaaid. Na een half uur stuurt een lenteregen iedereen terug de bus in, en we dutten helemaal terug naar Beijing.

Aangepast en overgenomen uit Het transpacific experiment: hoe China en Californië samenwerken en concurreren voor onze toekomst, copyright © 2019 door Matt Sheehan. Herdrukt met toestemming van Counterpoint Press.


Wanneer u iets koopt met behulp van de retaillinks in onze verhalen, kunnen we een kleine affiliatiecommissie verdienen. Lees meer over hoe dit werkt.


Meer geweldige WIRED-verhalen