Wat was de verlichting? | Live wetenschap


Terwijl de Verlichting van de late 17e en 18e eeuw een tijd was waarin de wetenschap tot bloei kwam en revoluties plaatsvonden in de Verenigde Staten en Frankrijk, was het ook een tijd waarin miljoenen mensen tot slaaf werden gemaakt en van Afrika naar het westelijk halfrond werden getransporteerd.

Het kan nuttig zijn 'om over de Verlichting te denken als een reeks in elkaar grijpende, en soms oorlogvoerende problemen en debatten', schreef Dorinda Outram, professor geschiedenis aan de Universiteit van Rochester, in haar boek 'The Enlightenment: Third Edition' (Cambridge University Press , 2013).

Grote ideeën

"De Engelse term Verlichting is zelf een vertaling, bedacht in de late 19e eeuw, van twee verschillende termen, beide in gebruik in de 18e eeuw: de Franse term lumières en de Duitse Aufklärung. De twee hebben het idee van 'licht, '' schreef John Robertson, een professor in de geschiedenis van het politieke denken aan de Universiteit van Cambridge in zijn boek 'The Enlightenment: A Very Short Introductie' (Oxford University Press, 2015).

In deze zogenaamde tijd van licht werden verschillende belangrijke ideeën populair. Er groeide scepsis over monarchen, met name het idee van een absolute monarch – iemand die in een bevlieging wetten kon maken. Er was ook groeiende steun voor individuele vrijheden en vrijheden. "De paleizen van koningen zijn gebouwd op de ruïnes van de schutters van het paradijs", schreef Thomas Paine (1737-1809) in zijn pamflet "Common Sense" (gepubliceerd in 1776).

Deze ideeën hielpen de Franse revolutie (1789-1793), tijdens welke Frans Koning Louis XVI werd onthoofd en een republiek werd gesticht in Frankrijk. Louis XVI en zijn voorouders hadden Frankrijk geregeerd als absolute koningen van de weelderige Paleis van Versailles, die diende als een embleem van de macht van de Franse monarch. Het scepticisme van de monarchie groeide ook in de Verenigde Staten, wat resulteerde in een republiek na het verdrijven van de Britten tijdens de Amerikaanse revolutionaire oorlog (1775-1783).

Standbeeld van Thomas Paine, een van de leiders van de Verlichting, in de stad Thetford, Norfolk, Engeland.

(Afbeelding tegoed: Shutterstock)

Vroeg in deze periode werden mensen ook moe van religieuze autoriteiten met een sterke politieke macht, en het idee van religieuze vrijheid werd steeds populairder. De Vrede van Westfalen, de reeks vredesverdragen die de Dertigjarige Oorlog in 1648 beëindigde, zag een vermindering van de macht van de paus in heel Europa. Deze vermindering van religieuze macht ging door tot in de 18e eeuw, vooral tijdens de Franse revolutie. Toen de VS onafhankelijk werden, weigerde het bovendien een nationale religie aan te nemen, in plaats daarvan verklaarde het in de grondwet dat "het Congres geen wet zal maken die een vestiging van religie respecteert of de vrije uitoefening ervan verbiedt."

Deze periode zag ook een groeiende interesse in het begrijpen en gebruiken van wetenschap in plaats van religie om natuurlijke fenomenen te verklaren. Isaac Newton, Daniel Fahrenheit, Benjamin Franklin en Alessandro Volta zijn maar enkele wetenschappers en uitvinders die floreerden tijdens de Verlichting. Hun ontdekkingen – zoals vooruitgang in begrip elektriciteit – hielp de weg vrijmaken voor de industriële revolutie en de technologieën die worden gebruikt in de wereld waarin we vandaag leven.

De ontwikkeling van nieuwe instellingen die zich toeleggen op de vooruitgang van de wetenschap, zorgde voor de verspreiding van kennis in heel Europa. En met nieuwe, efficiëntere printtechnieken was het verspreiden van informatie eenvoudiger en goedkoper dan ooit tevoren. De volumes van de Encyclopédie die tussen 1751 en 1772 in Frankrijk werden gepubliceerd, bevatten bijvoorbeeld een enorme hoeveelheid informatie en trokken duizenden abonnees aan in Frankrijk en daarbuiten. Koffiehuizen werden trendy in Europa en, voor de prijs van een kopje koffie, kon een persoon die een koffiehuis bezocht lezen welk materiaal beschikbaar was, zoals kranten en fictieve romans – waardoor geschreven materiaal toegankelijker werd voor alle leden van de samenleving.

Illustratie van Isaac Newton die licht onderzoekt dat door een prisma gaat.

(Afbeelding tegoed: Shutterstock)

Er was ook een grotere interesse in economie. Met name publiceerde de Schotse filosoof Adam Smith zijn werk "Een onderzoek naar de aard en de oorzaken van de rijkdom van landen" in 1776. In dit cruciale boek onderzocht Smith hoe markten werken en kritisch was over mercantilisme – een economisch systeem dat in gebruik is veel van Europa dat de neiging had hoge tarieven te creëren, waardoor de handel tussen landen werd belemmerd. Sommige experts beschouwen Smith als de grondlegger van de moderne economie.

Meer mensen werden ook kritisch over oorlogvoering en marteling. De Franse schrijver Voltaire (1694-1778) sprak zich tegen deze kwaden uit in zijn beroemde roman 'Candide', die in 1759 werd gepubliceerd. Hoofdpersoon van de roman, Candide, ervaarde liefde en romantiek vroeg in zijn leven, en wordt dan gedwongen deel te nemen aan een oorlog waarin hij uit de eerste hand leert over de wreedheid en marteling die het met zich meebrengt.

Slavernij

Terwijl de verlichting was een periode waarin koffiehuizen, wetenschappelijke vooruitgang en scepsis jegens vorsten en religie opkwamen, het was ook een tijd waarin de slavenhandel floreerde. Miljoenen mensen werden tot slaaf gemaakt en met geweld getransporteerd van Afrika naar het westelijk halfrond. Velen van hen hebben de reis niet overleefd in de krappe omstandigheden van slavenschepen, en veel meer stierven in de barre werkomstandigheden die ze op het westelijk halfrond tegenkwamen. Voyages van slavenschepen vervolgd tot ver in de 19e eeuw.

Zelfs Thomas Jefferson, de voormalige Amerikaanse president en hoofdauteur van de Amerikaanse Onafhankelijkheidsverklaring, bezat slaven, ondanks het feit dat hij werd beïnvloed door de Verlichting en schreef dat "alle mannen gelijk zijn geschapen" in de Onafhankelijkheidsverklaring.

Outram schreef dat een deel van de reden waarom de slavernij floreerde was vanwege de enorme hoeveelheid geld die eraan kon worden verdiend. Plantage-eigenaren in de zuidelijke Verenigde Staten, het Caribisch gebied en Zuid-Amerika gebruikten slavenarbeid om de winst te halen. Degenen in de scheepsbouwindustrie die verantwoordelijk waren voor de bouw en het onderhoud van slavenschepen profiteerden ook financieel, net als de financiële bedrijven die geld leenden om het transport van slaven te financieren.

Illustratie van de wrede ontvoering van Afrikaanse mannen en vrouwen door slavenhandelaren tijdens de periode van de Verlichting. Ondanks het doel van de beweging van onafhankelijkheid en vrijheid bloeide de slavernij.

(Afbeelding tegoed: Shutterstock)

De terreur

De Eerste Franse Republiek had ook een beleid dat in tegenspraak was met de ideeën van de Verlichting. Tussen 1793 en 1794 vond in Frankrijk de periode 'terreur' plaats.

Gedurende deze tijd was de jonge regering van Frankrijk bang dat het zou worden omvergeworpen en daarom gearresteerd en geëxecuteerd zoveel mogelijk waargenomen vijanden als het kon vinden, wat resulteerde in de executie van duizenden mensen. De aflevering bracht de regering onder druk en hielp de weg vrijmaken voor de opkomst van Napoleon Bonaparte, die uiteindelijk keizer van Frankrijk zou worden.

Aanvullende bronnen: