Wat is er zo speciaal aan menselijke schreeuwen? Vraag een Screamologist


Ik schreeuw, jij schreeuwen, we schreeuwen allemaal. Voor ijs, zeker, maar ook voor angst, opwinding, seksueel genot, pijn, woede, en – als online commenters te geloven zijn – memes šŸ˜±. Schreeuwen wordt door veel dieren getoond, maar geen enkele soort gebruikt deze extreme vocalisatie in zoveel verschillende contexten als mensen. Hoewel we behoorlijk goed zijn in het herkennen van een schreeuw wanneer we er een horen, maakt de grote verscheidenheid aan geschreeuw het moeilijk vast te stellen wat hen definieert.

Screams bestuderen is het onderzoeken van de fuzzy-grens die mensen scheidt van de rest van het dierenrijk. Het is een manier om ons prelinguĆÆstisch verleden te verkennen. Hoewel we tegenwoordig volledig symbolische wezens zijn, borrelt een spoor van ons oerszelf soms naar de oppervlakte in de vorm van een schreeuw. Het begrijpen van de kenmerken ervan kan de behandeling van non-verbale patiĆ«nten verbeteren, helpen bij het bestrijden van criminaliteit of het simpelweg maken van films angstaanjagender. Maar eerst moeten wetenschappers uitleggen wat een schreeuw een schreeuw maakt.

Daartoe rekruteerden onderzoekers van het Bioacoustics Laboratory van Emory University 181 vrijwilligers om te luisteren naar korte opnames van 75 non-verbale menselijke vocalisaties, zoals schreeuwen, lachen en huilen. Voor elk van de 75 geluiden werd aan de vrijwilligers gevraagd of ze dachten dat het een schreeuw was. De onderzoekers analyseerden vervolgens 28 akoestische handtekeningen van de geluiden, zoals toonhoogte, frequentie en timbre, om te bepalen welke parameters de waarneming van een geluid als een schreeuw beĆÆnvloeden.

De meeste mensen zouden zeggen dat het bepalende kenmerk van een schreeuw is dat het luid en hoog is, maar eerder scream-onderzoek doet anders vermoeden. In 2015 leidde David Poeppel, een neurowetenschapper aan de New York University en het Max Planck Institute, een onderzoek naar de akoestische kwaliteiten die angstige screams onderscheiden van andere non-verbale vocalisaties. Om dit te doen, compileerden Poeppel en zijn collega's een corpus van geschreeuw opgetild uit YouTube-video's en video's opgenomen in hun lab, en vroegen vervolgens aan vrijwilligers om ze te rangschikken volgens hoe alarmerend het geluid was. Poeppel beeldde ook de hersenen van zijn vrijwilligers af terwijl ze naar geschreeuw luisterden om te zien hoe deze geluiden de neurale activiteit beĆÆnvloedden.

De conclusies van het onderzoek van Poeppel waren ondubbelzinnig. Een bepalend kenmerk van angstig geschreeuw was hun ruwheid, een maatstaf van hoe snel de luidheid van een geluid fluctueert. Hoewel screams klinken als een pure toon, zijn ze eigenlijk tientallen keren per seconde in volume snel aan het veranderen. Vrijwilligers rangschikten consequent ruwere geluiden als meer alarmerend, en de hersenbeelden toonden aan dat de hoeveelheid bloed die naar de amygdalae stroomde, twee kleine hersengebieden die angst en andere emoties verwerken, verband hield met de ruwheid van een geluid. Een belangrijk voorbehoud met het onderzoek van Poeppel is dat het uitsluitend gericht was op angstkreten, wat de vraag opriep of ruwheid een bepalend kenmerk is van alle soorten geschreeuw of gewoon angstige.

Het nieuwe onderzoek van Emory University, geleid door Harold Gouzoules, een psycholoog en een van de weinige screamologists in de wereld, is een eerste stap in de richting van het beantwoorden van deze vraag. De studie onthult dat ruwheid inderdaad een bepalende factor is voor verschillende schreeuwtypen, maar het is niet de enige. Andere parameters, zoals een boogspoorhoogte en een hoge grondfrequentie, kwamen ook veel voor in geluiden die als screams werden aangeduid.

Maar het belangrijkste, zegt Gouzoules, is dat ruwheid niet uniek is voor geschreeuw. Hij wees op recent onderzoek door een van zijn collega's in Emory die de akoestische handtekeningen van zuigelingen huilde, die ook ruwheid vertoonden. Evenzo was een van de geluiden die door 71 procent van de deelnemers in zijn eigen onderzoek als een schreeuw werd aangezien, een menselijke fluit, die ook een hoge mate van ruwheid had.

Over het algemeen suggereren de gegevens van Gouzoules echter dat mensen behoorlijk goed in het onderscheiden van screams van andere non-verbale vocalisaties, ongeacht of ze angstig, opgewonden of agressief zijn. Wat hij en zijn collega's nu willen weten, is of we de betekenis van screams kunnen onderscheiden zonder contextuele aanwijzingen. Met andere woorden, hebben schreeuwen van angst verschillende akoestische handtekeningen dan geschreeuw van vreugde of geschreeuw van agressie?

Gouzoules zegt dat zijn eerste analyse van gegevens verzameld in zijn lab, die nog moet worden gepubliceerd, suggereert dat het antwoord een gekwalificeerd ja is. Mensen lijken angstschreeuwen te kunnen onderscheiden van agressieve kreten, maar ze hebben het moeilijker om angstkreten te onderscheiden van schreeuwen van opwinding.

Voor een beter begrip van positief geschreeuw zijn meer gegevens nodig, wat volgens Poeppel en Gouzoules lastig is om te verzamelen. Beide onderzoekers vertrouwden op een mix van geschreeuw opgetild van het internet en geschreeuw opgenomen in hun laboratoria, maar dit roept een verdere vraag op over hoe mensen schreeuwen interpreteren: kunnen we zien wanneer iemand het doet alsof? Volgens onderzoek gepubliceerd door Gouzoules in december zijn we niet erg goed in het vertellen wanneer een schreeuw echt of nep is. In feite was de enige consistente weggeefactie dat een schreeuw nep was, dat het te lang duurde, maar wie kon Hollywood verwijten dat hij zich overgeeft aan drama?

Voorlopig is het onderzoek van screamologen zoals Gouzoules en Poeppel nog steeds verkennend, maar op een dag kan het echte toepassingen vinden. Gouzoules ziet een bijzondere belofte als het gaat om medische kwesties die betrekking hebben op 'vocaal verstorend gedrag', zoals dementie. In deze context zou het kunnen helpen om te weten wanneer een schreeuw suggereert dat een patiƫnt pijn heeft, artsen zou helpen een persoon te behandelen die niet in staat is om te spreken.

Het onderzoek kan ook worden gebruikt door computerwetenschappers die computers trainen om menselijk geschreeuw in real-world omgevingen te herkennen. Dit soort slimme sensoren kan in principe op openbare plaatsen worden ingezet om wetshandhaving te alarmeren wanneer iemand in nood verkeert, vergelijkbaar met sensoren die zijn ontworpen om de akoestische handtekening van geweerschoten te detecteren. Hoewel Gouzoules dit niet als mogelijkheid heeft uitgesloten, zegt hij dat de grote verscheidenheid aan menselijke screams het moeilijk zal maken voor machines om definitief het ene type schreeuw van het andere te onderscheiden. Schreeuwen kunnen een primitieve vorm van communicatie zijn, maar dat maakt ze niet eenvoudig.


Meer Great WIRED Stories