Ultima Thule Beyond Pluto is plat als een pannenkoek (en niet als een sneeuwpop voor alles)


Ultima Thule lijkt toch niet veel op een sneeuwpop.

De laatste foto's die NASA's New Horizons-ruimteschip van Ultima Thule knipte tijdens de epische jan-1-flyby van de sonde onthullen dat het verre object veel vlakker was dan de wetenschappers hadden gedacht, de leden van het missieteam hebben vandaag aangekondigd (8 februari).

"We hadden een indruk van Ultima Thule op basis van het beperkte aantal afbeeldingen dat werd geretourneerd in de dagen rond de flyby, maar het zien van meer gegevens heeft onze opvatting aanzienlijk veranderd," New Horizons hoofdonderzoeker Alan Stern, van het Southwest Research Institute in Boulder, Colorado , zei in een verklaring. [New Horizons at Ultima Thule: Full Coverage]

"Het zou dichter bij de werkelijkheid zijn om te zeggen dat Ultima Thule's vorm platter is, zoals een pannenkoek," voegde Stern eraan toe. "Maar nog belangrijker, de nieuwe beelden creëren wetenschappelijke puzzels over hoe een dergelijk object zelfs zou kunnen worden gevormd.We hebben nog nooit zoiets gezien dat in een baan rond de zon draait."

NASA's New Horizons namen dit beeld van Ultima Thule op 1 januari 2019, vanaf een afstand van 8.892 kilometer. Links: An

NASA's New Horizons namen dit beeld van Ultima Thule op 1 januari 2019, vanaf een afstand van 8.892 kilometer. Links: een "gemiddelde" van 10 foto's gemaakt door de Long Range Reconnaissance Imager (LORRI); de halve maan is wazig omdat tijdens deze snelle scan een relatief lange belichtingstijd werd gebruikt om het signaalniveau van de camera te verhogen. Rechts: een scherpere verwerkte versie van de afbeelding, die de bewegingsonscherpte verwijdert.

Credit: NASA / Johns Hopkins Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute / National Optical Astronomy Observatory

De $ 720 miljoen New Horizons-missie is in januari 2006 gelanceerd om de allereerste flyby van Pluto uit te voeren. De sonde behaalde deze ontmoeting in juli 2015 en onthulde dat de dwergplaneet a was spectaculair gevarieerde wereld van verrassend gevarieerde en ruige landschappen.

New Horizons zette vervolgens een uitgebreide missie neer, die zich concentreerde op een close flyby van Ultima Thule, officieel bekend als 2014 MU69. Dit object is ongeveer 34 kilometer lang en ligt 1 miljard mijl (1,6 miljard km) voorbij de baan van Pluto. (Ultima bevindt zich op dit moment 4,1 miljard mijl of 6,6 miljard km van de aarde.)

Aanvankelijke beelden genomen tijdens de aanpak van New Horizons suggereerden dat Ultima Thule de vorm heeft van een bowlingpin. Maar die indruk veranderde kort voor de dichtstbijzijnde benadering, die net na middernacht op nieuwjaarsdag plaatsvond en bracht de sonde binnen 2.200 mijl (3.540 km) van het mysterieuze lichaam. Rond die tijd gefotografeerde foto's gaven aan dat Ultima Thule is samengesteld uit twee lobben, die beide ongeveer bolvormig leken.

Een sneeuwpop, met een duidelijk roodachtige tint.

De oude (boven) en nieuwe (onder) vormmodel-weergaven van het verre object Ultima Thule, waar het New Horizons-ruimtevaartuig van NASA voorbij vloog op 1 januari 2019. Missie-teamleden dachten aanvankelijk dat Ultima Thule lijkt op een sneeuwpop maar nu het object gelooft afgevlakt worden. De gestreepte blauwe lijnen geven de onzekerheid weer, wat aangeeft dat Ultima Thule ofwel platter dan, of niet zo vlak kan zijn als, afgebeeld in deze figuur.

De oude (boven) en nieuwe (onder) vormmodel-weergaven van het verre object Ultima Thule, waar het New Horizons-ruimtevaartuig van NASA voorbij vloog op 1 januari 2019. Missie-teamleden dachten aanvankelijk dat Ultima Thule lijkt op een sneeuwpop maar nu het object gelooft afgevlakt worden. De gestreepte blauwe lijnen geven de onzekerheid weer, wat aangeeft dat Ultima Thule ofwel platter dan, of niet zo vlak kan zijn als, afgebeeld in deze figuur.

Credit: NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute

Maar de nieuw uitgebrachte beelden hebben nog een andere heroverweging noodzakelijk gemaakt. New Horizons nam de foto's met lange belichtingstijd ongeveer 10 minuten na de dichtstbijzijnde benadering; het centrale frame in de reeks werd op een afstand van 5.894 mijl (8.862 km) afgebroken, zeiden leden van het missieteam.

De nieuwe weergaven werden vanuit een andere hoek vastgelegd dan de sneeuwman-suggestieve foto's, en ze tonen de omtrek van Ultima Thule tegen een aantal achtergrondsterren. Door op te merken welke van deze sterren donker werden toen Ultima ze blokkeerde, waren missiewetenschappers in staat om de (verrassend vlakke) vorm van het object in kaart te brengen.

"Dit is echt een ongelooflijke beeldsequentie, gemaakt door een ruimtevaartuig dat een kleine wereld onderzoekt op 4 miljard mijl afstand van de aarde," zei Stern. "Niets zoals dit is ooit vastgelegd in beeldspraak."

Hoewel de nieuw uitgebrachte afbeeldingen de laatste zijn die New Horizons van Ultima heeft geknipt, zijn ze ver verwijderd van de laatste gegevens die we van de sonde zullen zien. Het duurt in totaal ongeveer 20 maanden voordat New Horizons alle flyby-beelden en -metingen naar huis stuurt, zeggen leden van het Mission Team.

En Ultima Thule is misschien niet het laatste doelwit van de ruimtevaartuigen. New Horizons verkeert in goede gezondheid en heeft voldoende brandstof om in te zoomen door een ander lichaam op afstand, als NASA een andere missie-uitbreiding toekent, heeft Stern gezegd. (De huidige verlengde missie loopt tot 2021.)

Mike Wall's boek over de zoektocht naar buitenaards leven, "Out There" (Grand Central Publishing, 2018; geïllustreerd door Karl Tate), is nu uit. Volg hem op Twitter @michaeldwall. Volg ons @Spacedotcom of Facebook. Oorspronkelijk gepubliceerd op Space.com.