Softbank investeert $ 1B in Robo-Delivery Startup Nuro


Voor het verleden twee maanden lang hebben een paar grappige, broodroosterachtige wezens druk boodschappen gedaan van de Fry's Food-supermarkt tot bij mensen thuis in Scottsdale, Arizona. Nu moeten inwoners van de buitenwijk van Phoenix zich opmaken om nog veel meer van deze bots te zien: Nuro, de zelfrijdende startup die de kleine automaten bouwt en exploiteert, kondigde vanmorgen aan dat het een investering van $ 940 miljoen van het SoftBank Vision Fund heeft ontvangen.

De deal – de grootste investering in een zelfsturend bedrijf in de afgelopen maanden – zet de gestage stap van SoftBank in de transportsector voort: De Japanse gigant heeft ook geïnvesteerd in Uber, Mapbox en parkeerplatform "ParkJockey". Vorig jaar bracht het $ 2,25 miljard in de zelfrijdende arm van General Motor, Cruise.

Nuro, dat is gericht op lokale leveringen, vormt een logische aanvulling op de selectie van SoftBank. De start-up van Silicon Valley werd in 2016 opgericht door Dave Ferguson en Jiajun Zhu, zowel vroege als langdurige leden van Google's zelfrijdende auto-inspanning (nu een op zichzelf staand Alphabet-bedrijf dat bekend staat als Waymo). In de afgelopen twee en een half jaar heeft het een team van 200 fulltime werknemers en ongeveer 100 aannemers gebouwd en een paar exemplaren van zijn R-1-robot geproduceerd, die een beetje kleiner is dan een standaard sedan. Het kan meer spullen vervoeren dan sidewalk delivery bots die worden ontwikkeld door bedrijven als Marble, en terwijl het op straat rijdt, maakt het slanke profiel het veilig verplaatsen gemakkelijker, zegt Ferguson.

Afgelopen zomer kondigde Nuro een overeenkomst aan met supermarktmega-keten Kroger (die Fry's Food bezit) om boodschappen te bezorgen voor een aantal klanten van Scottsdale, en in de herfst begon het een versie van de service met zijn technologie op gemodificeerde Toyota Prius-auto's, dus het kon houd veiligheidsexploitanten achter het stuur. In december plaatste het team twee mensvrije R-1's in het veld, met een met de mens gevuld achtervolguig dat elk van hen staart. Met die mensen in de buurt, kan Nuro de praktische elementen van de dienst bestuderen, zoals hoe klanten omgaan met het krijgen van hun goed van een robot. De volgende stap, zegt Ferguson, zal hen solo laten gaan en ze van een afstand bekijken.

Nuro zal het geld van SoftBank gebruiken om een ​​goede vloot op te bouwen, haar service verder te ontwikkelen dan een enkele Scottsdale postcode en met nieuwe partners te werken. "We zijn nu echt op zoek om dit echt te maken," zegt Ferguson. En het bedrijf wil eerder dan later inkomsten binnenhalen. "We doen al vijf jaar geen R & D." Hij weigerde te zeggen waar de volgende dienst zou kunnen opereren, ergens voorbij met een "aanzienlijke bevolking". Nuro licenseert ook zijn software aan zelfrijdende vrachtwagen startup Ike en Ferguson zegt dat soortgelijke deals mogelijk zijn.

Tot dusverre waren use cases voor zelfrijdende technologie vooral gericht op taxidiensten en langeafstandstransport, maar Nuro lijkt een aardige niche te zijn. De afstand die wordt afgelegd door de gemiddelde zending in de VS is de afgelopen jaren ruim onder de 100 mijl gedaald. "Last-mile-bezorging is een enorm groeiend bedrijf", zegt Andrew Tipping, die het transportteam aanstuurt bij PwC's strategie- en consultingactiviteiten. Boodschappen zijn niet het gemakkelijkste om te leveren in het algemeen – ze zijn zwaar, goedkoop en vereisen een verschillende mate van koeling – maar Amerikanen kunnen tot 100 miljard dollar per jaar online boodschappen doen in 2022, per Nielsen-onderzoek. "Het is zo'n grote markt, ik weet zeker dat een van deze bedrijven het zal kraken," zegt Tipping.

Inderdaad, de grote bezorger zelf heeft vorige week een grote stap gezet in de autonome rijstroom: Amazon is nu een investeerder in Aurora Innovation, de opstartende helper van Ferguson en Zhu's voormalige Google-baas, Chris Urmson. Omdat als het verplaatsen van dingen veel superefficiënt met mensen goed is, is het waarschijnlijk beter om dit met robots te doen. En hoewel het betekent dat je daar geen mens hebt om de tassen naar de voordeur te dragen, of weet dat je ze moet achterlaten als de klant niet thuis is, kan het de bezorgservice goedkoper maken.

Geen wonder dus dat terwijl Ferguson zegt dat Nuro's missie is om de voordelen van robotica in het algemeen uit te breiden, hij zich nu op de bezorgactiviteiten richt. Mensen vinden het leuk om hun spullen naar hen toe te laten komen, vooral als het betekent dat ze hun zaterdagmiddagen niet hoeven te besteden met een auto vol met kinderen en een koffer vol met boodschappen. "Er is een opmerkelijke opp om mensen de beste uren van de dag terug te geven," zegt Ferguson. En zijn kleine, nu zeer goed gefinancierde robot is misschien wel de truc die dat rendement oplevert. Zolang mensen nog steeds bereid zijn om hun voordeur uit te trekken om hem op de stoeprand te ontmoeten.

Bijgewerkt 2-12-19, 1:40 uur EST: dit verhaal is bijgewerkt om de spelling van Jiajun Zhu's naam te corrigeren.


Meer Great WIRED Stories