Raar 'Snowman-Pancake' Asteroid krijgt zijn close-up. En het is echt een vreemdeling.


Raar 'Snowman-Pancake' Asteroid krijgt zijn close-up. En het is echt een vreemdeling.

Dit is de meest gedetailleerde weergave van het verre object Ultima Thule. De foto is een bewerkte composiet die negen afzonderlijke foto's van het ruimtevaartuig New Horizons van NASA combineert, slechts 6,5 minuten voordat het ruimtevaartuig de beste benadering van Ultima Thule op 1 januari 2019 nadert.

Credit: NASA / Johns Hopkins Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute, National Optical Astronomy Observatory

De allerbeste foto's van Ultima Thule hebben het gered naar de aarde, en ze verhogen de intriges over de ijskoude en verre wereld.

Op nieuwjaarsdag zoomde het New Horizons-ruimtevaartuig van NASA in langs de 34 kilometer lange Ultima Thule en zette daarmee een record neer voor de meest verre planetaire ontmoeting in de geschiedenis. (Ultima ligt ongeveer 1 miljard mijl, of 1,6 miljard km verder dan Pluto, waar New Horizons in juli 2015 voorbij vloog.)

New Horizons heeft flyby-gegevens en -afbeeldingen sindsdien thuisbezorgd aan haar gebruikers, en zal dit nog ongeveer 18 maanden blijven doen. De vroege returns waren spectaculair en onthulden Ultima Thule als een rare, sneeuwpop-pannenkoek-hybride met mysterieuze eigenschappen, zoals een heldere "kraag" waar de twee lobben van het lichaam samenkomen. [New Horizons at Ultima Thule: Full Coverage]

En nu hebben we onze beste look tot nu toe. Nieuwe flyby-foto's die vandaag zijn uitgebracht (22 februari) tonen Ultima in nog meer verbluffende details, waarbij heldere ringachtige functies en donkere putjes worden vastgelegd waarvan de oorsprong mysterieus blijft.

"Of deze functies [the pits] zijn kraters geproduceerd door botslichamen, sublimatieputten, instortputten of iets heel anders wordt besproken in ons wetenschapsteam, "New Horizons Deputy Project Scientist John Spencer, van het Southwest Research Institute (SwRI) in Boulder, Colorado, zei in een verklaring.

De nieuw uitgebrachte afbeeldingen hebben een resolutie van ongeveer 33 meter per pixel. Het zijn de foto's met de hoogste resolutie die New Horizons ooit heeft gemaakt en die het tijdens het operationele leven misschien ooit zal doen.

De foto's werden slechts 6,5 minuten vóór de dichtstbijzijnde benadering van het vaartuig op 1 januari gemaakt. Destijds was New Horizons 4,109 mijl (6,628 km) van Ultima Thule en 4,1 miljard mijl (6,6 miljard km) van de aarde, zeiden leden van het Mission Team. (De dichtstbijzijnde benadering bracht de sonde binnen slechts 2200 mijl (of 3500 km) van Ultima.)

Er was geen garantie dat we Ultima Thule – waarvan de officiële naam 2014 MU69 is – ooit zullen zien in dit oogverblindende licht. Het vastleggen van de nieuw uitgebrachte beelden was een 'strekdoel', dat een exact vierkant-up van Ultima vereiste in het smalle gezichtsveld van de telescopische camera van New Horizons.

"Om deze beelden te krijgen, moesten we precies weten waar beide kleine Ultima en New Horizons zich bevonden – van moment tot moment – toen ze elkaar passeerden met een snelheid van meer dan 32.000 km / u [51,500 km/h] in het zwakke licht van de Kuipergordel, een miljard mijl voorbij Pluto. Dit was een veel hardere observatie dan alles wat we hadden geprobeerd in onze 2015 Pluto flyby, "New Horizons Principal Investigator Alan Stern, ook van SwRI, zei in dezelfde verklaring.

"Deze 'stretch goal'-waarnemingen waren riskant, omdat er een reële kans was dat we slechts een deel of zelfs geen van Ultima in het smalle gezichtsveld van de camera zouden krijgen," voegde Stern eraan toe. "Maar de teams voor wetenschap, operaties en navigatie hebben het vastgegrepen en het resultaat is een velddag voor ons wetenschapsteam! Sommige details die we nu op het oppervlak van Ultima Thule zien, zijn anders dan elk object dat ooit eerder werd onderzocht."

New Horizons is in januari 2006 gelanceerd om de sluier over Pluto op te heffen, die sinds de ontdekking in 1930 grotendeels mysterieus was gebleven. De flybridge Ultima Thule was het middelpunt van een uitgebreide missie die loopt tot 2021.

New Horizons is in goede gezondheid en heeft voldoende brandstof om te vliegen door nog een ander object op afstand, als NASA een andere missie-extensie toekent, hebben Stern en andere leden van het missieteam gezegd.

Mike Wall's boek over de zoektocht naar buitenaards leven, "Buiten"(Grand Central Publishing, 2018; geïllustreerd door Karl Tate) is nu verkrijgbaar. Volg hem op Twitter @michaeldwall. Volg ons op Twitter @Spacedotcom of Facebook.