Microplastics blazen het ongerepte Noordpoolgebied in


Welkom in het jaar van de plastic dreiging, een non-stop stroom vreselijk nieuws over hoe de oceaan en zijn organismen verstikken in macroplast, terwijl microplastische deeltjes – stukjes minder dan 5 millimeter lang – hun weg banen naar zogenaamd ongerepte bergtoppen in Europa. Nergens is het veilig voor microplastische vervuiling, zelfs Monterey Bay in Californië niet, wat anders een van de grootste succesverhalen over natuurbehoud in de geschiedenis is.

Nu is er nog een berekening over de hopeloze verslaving van de mensheid aan plastic. Onderzoekers en burgerwetenschappers verzamelden sneeuw van twee dozijn locaties, variërend van afgelegen Arctische ijsschotsen (in hoofdzaak drijvende stukken ijs, en de Noorse archipel Svalbard tot Noord-Duitsland en de Beierse Alpen. De resultaten zijn verwoestend: in de hoogste concentraties in Beierse sneeuw telden microplastische deeltjes 150.000 per liter. In Arctische sneeuw was de hoogste bemonstering minder met 14.000 per liter, maar misschien zelfs nog gruwelijker in zijn context, gezien de noordelijke ligging van de locatie.

Matt Simon behandelt cannabis, robots en klimaatwetenschap voor WIRED.

De grote vraag is, waar komen deze microplastische deeltjes vandaan? De onderzoekers konden geen exacte locatie bepalen, maar ze denken dat de deeltjes uit de Europese steden binnenwaaien. "Sneeuw 'ruimt de deeltjes in de lucht op en brengt ze naar beneden', zegt marien ecoloog Melanie Bergmann van het Alfred Wegener Instituut voor pool- en marien onderzoek, hoofdauteur van een nieuw artikel in Wetenschap gaat vooruit. Er is hier ook een precedent: eerder werk heeft aangetoond dat stuifmeel, dat ongeveer even groot is als deze microplastische deeltjes, ook grote afstanden noordwaarts naar het Noordpoolgebied aflegt.

De soorten kunststoffen die Bergmann en haar collega's hebben gevonden, kunnen enkele aanwijzingen geven over hun oorsprong – met name veel rubber- en polymeervernis. "Dat verbaasde ons, want hoe komen vernisdeeltjes in de lucht en zo ver naar het noorden?", Vraagt ​​Bergmann. Schepen zijn bedekt met vernis om aangroeiende organismen af ​​te weren, maar als ze er uit zouden komen, zou je verwachten dat de deeltjes in water verschijnen, niet in sneeuwmonsters. “Maar op het land heb je alle auto's in principe beschilderd met vernis, dat vaak polymeer bevat. Veel gebouwen zijn tegenwoordig ook geverfd. Offshore-platforms hebben deze, dus het is eigenlijk een wijdverspreid iets. "

Ook wordt bijna al het plastic waarvan onderzoekers denken dat het in het milieu komt, vermist. "Op dit moment is dat een grote vraag op dit gebied van onderzoek," zegt Bergmann. “Waar is al het plastic? Omdat er naar schatting elk jaar 8 miljoen ton plastic de oceaan in wordt gebracht, en we hebben er slechts ongeveer 1 procent van gevonden. "

Een beetje voorzichtigheid met dit onderzoek: de wetenschappers vonden nogal wat variabiliteit in de concentraties van microplastische deeltjes die ze in de sneeuwmonsters vonden. Dus dat monster uit Beieren dat 150.000 deeltjes bij elkaar bracht, namen ze in de buurt van een weg – de andere twee Beierse monsters waren dichter bij 5.000 deeltjes. En het ijsschotsmonster van 14.000 deeltjes staat in tegenstelling tot de andere ijsschotsmonsters, die zeer weinig of zelfs nul deeltjes bedroegen. Dit verhoogt het spookbeeld van besmetting door hun bemonsteringsapparatuur – hoewel de onderzoekers beweren dat geen van deze apparatuur vernis bevatte, het belangrijkste polymeer dat ze in de sneeuwmonsters vonden.

Alfred-Wegener Instituut

Alfred-Wegener-Instituut

De complicerende factor hier is misschien niet methodologisch, maar tijdelijk. De onderzoekers kunnen het niet weten wanneer deze deeltjes landden in de sneeuw, dus sommige gebieden kunnen worden vervloekt met bepaalde windgebeurtenissen die een overvloed aan microplastic neerslaan. "We hebben veel onzekerheden met atmosferisch plastic omdat we niet weten hoe het zich in de atmosfeer gedraagt," zegt Steve Allen, een wetenschapper op het gebied van milieuvervuiling aan de Universiteit van Strathclyde, die niet betrokken was bij dit nieuwe werk. “Het kan flux zijn dat afkomstig is van een bepaald weerpatroon en het werd niet opgemerkt. Het is dus heel goed mogelijk dat ze helemaal correct zijn, dat die cijfers kloppen. "