Luminar-productieauto's met $ 100 miljoen rond en nieuw Iris lidar-platform – TechCrunch


Luminar is een van de belangrijkste spelers in de nieuwe oogst van lidar-bedrijven die over de hele wereld zijn opgedoken, en het gaat snel om zijn collega's te overtreffen. Vandaag kondigde het bedrijf een nieuwe financieringsronde van $ 100 miljoen aan, waarmee het totale bedrag werd verhoogd naar meer dan $ 250 miljoen – evenals een perceptieplatform en een nieuwe, compacte lidar-eenheid gericht op opname in echte auto's. Grote dag!

De nieuwe hardware, Iris genaamd, lijkt ongeveer een derde van de grootte te zijn van de testunit die Luminar tot nu toe op voertuigen heeft geplakt. Die was ongeveer even groot als een paar hardbacks opgestapeld, en Iris is meer een heel dikke boterham.

Grootte is erg belangrijk, natuurlijk, omdat er maar weinig auto's zijn met grotten met ongebruikte ruimte weggestopt op uitstekende oppervlakken zoals de hoeken en de voorruit. Andere lidar-makers hebben de profielen van hun hardware op verschillende manieren verlaagd; Luminar lijkt op een redelijk eenvoudige manier gecompacteerd te zijn en alles in een pakket te krijgen dat kleiner is in elke dimensie.

Luminar IRIS EN TESTVLOOT LiDARS

Testmodel, links, Iris aan de rechterkant.

Foto's van Iris zetten het in verschillende posities: onder de koplampen op een auto, bevestigd aan de achteruitkijkspiegel in een andere en hoog op de cabine op een semi-vrachtwagen. Het is klein genoeg dat het andere componenten niet teveel hoeft te verdringen, hoewel concurrenten er natuurlijk naar streven om hun componenten nog eenvoudiger te integreren. Dat doet er niet toe, vertelde oprichter en CEO van Luminar, Austin Russell, onlangs, als ze het niet uit het laboratorium kunnen krijgen.

"De ontwikkelingsfase is een enorme onderneming – om het daadwerkelijk te laten evolueren naar real-world adoptie en naar echte serieproductievoertuigen", zei hij (naast vele andere dingen). Het bedrijf dat daar het eerst komt, zal de sector leiden en uiteraard is hij van plan om Luminar dat bedrijf te maken.

Onderdeel daarvan is natuurlijk het productieproces, dat de afgelopen jaren enorm is verbeterd. Deze eenheden kunnen snel genoeg worden gemaakt zodat ze door duizenden kunnen worden geleverd in plaats van tientallen, en de kosten zijn sterk gedaald – door ontwerp.

Iris kost minder dan $ 1.000 per eenheid voor productievoertuigen die op zoek zijn naar serieuze autonomie, en voor $ 500 kun je een meer beperkte versie krijgen voor meer beperkte doeleinden, zoals rijhulp of ADAS. Volgens Luminar is Iris "gepland om vanaf 2022 commercieel op productievoertuigen te starten", maar dat betekent niet noodzakelijkerwijs dat ze nu naar klanten verzenden. Het bedrijf onderhandelt op dit moment meer dan een miljard dollar aan contracten, vertelde een vertegenwoordiger me, en 2022 zou de vroegste zijn dat voertuigen met Iris beschikbaar zouden kunnen worden gemaakt.

LUMINAR IRIS TRAFFIC JAM PILOT

De Iris-eenheden bevinden zich hier ongeveer een voet onder het midden van de koplampunits. Merk op dat dit geen productiemodel is, slechts een test.

Een ander onderdeel van integratie is software. Het signaal van de sensor moet ergens heen gaan, en terwijl sommige lidar-bedrijven hebben aangegeven dat ze de autofabrikant of eender wie het op hun eigen manier willen laten doen, hebben anderen ervoor gekozen om de technologiestack op te bouwen en 'perceptiesoftware' te maken bovenop de lidar. Perceptiesoftware kan een reeks dingen zijn: zoiets eenvoudigs als het tekenen van dozen rond objecten die geïdentificeerd zijn als mensen zouden tellen, net als een veel rijker proces dat bedoelingen markeert, richtingen bekijkt, bewegingen karakteriseert en vermoedelijke volgende acties, enzovoort.

Luminar heeft ervoor gekozen om in de perceptie te integreren, of liever gezegd dat het er al enige tijd aan werkt. Het heeft nu 60 mensen op de taak verdeeld tussen Palo Alto en Orlando, en huurde een nieuwe VP van Software, voormalig robo-taxi hoofd bij Daimler, Christoph Schroder.

Wat zullen precies de aard en beperkingen zijn van de waarnemingsstapel van Luminar? Er zijn gevaren aan het wachten als je besluit om het te ver te rijden, omdat je op een bepaald moment begint te concurreren met je klanten, autofabrikanten die hun eigen perceptie- en controlestapels hebben die al dan niet overlappen met die van jou. Het bedrijf gaf heel weinig details over wat specifiek zou worden gedekt door zijn platform, maar dat zal ongetwijfeld duidelijker worden naarmate het product zelf ouder wordt.

Laatste en zeker niet minste is de kwestie van de $ 100 miljoen extra financiering. Dit brengt Luminar in de afgelopen jaren op een totaal van meer dan een kwart miljard dollar, passend bij zijn concurrent Innoviz, die soortgelijke beslissingen heeft genomen met betrekking tot commercialisering en ontwikkeling.

De lijst met investeerders is behoorlijk lang geworden, dus ik citeer Luminar hier gewoon:

G2VP, Moore Strategic Ventures, LLC, Nick Woodman, The Westly Group, 1517 Fund / Peter Thiel, Canvas Ventures, samen met strategische investeerders Corning Inc, Cornes en Volvo Cars Tech Fund.

Het bestuur is ook gegroeid, met de voormalige Broadcom-ex-Scott McGregor en G2VP's Ben Kortlang aan de tafel.

We zijn misschien al geslaagd voor "peak lidar" wat betreft het aantal deals en startups in de ruimte, maar dat betekent niet dat dingen zullen afkoelen. In tegendeel, zoals gevestigde bedrijven strijden om lucratieve partnerschappen en beginnen met elkaar te eten om concurrerend te blijven. Het lijkt erop dat Luminar geen plannen heeft om een ​​maaltijd te worden.