LightSail 2 implementeert zeil om over de zonnestralen te surfen


Een ruimtevaartuig ter grootte van een brood is eindelijk een zonnezeil geworden.

Op dinsdag (23 juli) om ongeveer 14.47 uur EDT (1847 GMT), een motor aan boord van de kleine LightSail 2 cubesat, begon het 32-vierkante meter grote zeil van de missie in te zetten, dat ongeveer de grootte heeft van een boksring. LightSail 2 is het passieproject van The Planetary Society en de organisatie voor ruimtevaartbelangen wil aantonen dat zonnesurfen een levensvatbare voortstuwingstechniek is voor ruimtevaartuigen.

"We zijn erg verheugd om voorbij deze enorme mijlpaal te zijn", zei Jennifer Vaughn, Chief Operating Officer bij The Planetary Society tijdens een livestream van de inzet vanuit het controlecentrum van het ruimtevaartuig in Californië. "We hebben nu een zeil. Het is tijd om te gaan zeilen! … We beginnen nu aan het zeer moeilijke proces van zeilen in de ruimte."

Verwant: Zeilen op zonnestralen: LightSail 2 naar Soar Higher Than Space Station

Het Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) lanceerde de eerste succesvolle demonstratievlucht op zonnezeilen – Ikaros – in mei 2010 en noemde het een 'zonnejacht'. Dit project, dat zijn zeil in juni 2010 heeft ingezet, bewees dat een dun membraan bevestigd aan een ruimtevaartuiglichaam het voertuig vooruit kon stuwen door momentum te verzamelen van de druk van de lichtdeeltjes, fotonen genaamd, uitgezonden door de zon. NASA lanceerde in november 2010 ook een klein kubusvormig zeil genaamd Nanosail-D.

Maar sindsdien zit zonnevaren vast in de modder. Het doel van de Planetary Society voor de missie Lightsail 2 was om dat te veranderen door een jaar rond de aarde te rijden, aangedreven door fotonen.

"Alle indicaties zijn dat # LightSail2 zijn solar sail heeft ingezet zoals gepland. We zullen nu bevestigen dat de implementatie succesvol was door beelden te downloaden," de Planetary Society gedeeld via Twitter. In een andere tweet die kort daarna volgde, zei de organisatie dat ze "beelden zouden gaan downlinken op de resterende trackingpassen van vandaag om te bevestigen."

LightSail 2 straalde terug zijn eerste beelden van de aarde eerder deze maand (7 juli) en The Planetary Society bevestigden dat het ruimtevaartuig foto's maakte tijdens de inzetmanoeuvre.

Tot dusverre is de LightSail 2-missie soepeler verlopen dan die van zijn voorganger, die heeft ervaren een software glitch slechts twee dagen na lancering in een baan om de aarde.

Het concept van de zonnezeil gaat bijna een eeuw terug, volgens de website van JAXA, en zonnevaren is een passie van de oprichters van The Planetary Society die al tientallen jaren teruggaan.

Hier zit een vroeg LightSail-model naast een brood voor vergelijking van de maten.

(Afbeelding credit: Justin Jang / The Planetary Society)

"Ons eerste project rond zonnevaren is echt ongeveer 20 jaar geleden begonnen met ons Cosmos 1 zonnevaart. Die missie zou de allereerste ruimtetest van een zonnevaart zijn geweest," zei Vaughn tijdens een teleconferentie op 20 juni, dagen voordat LightSail 2 aan boord werd gelanceerd een SpaceX Falcon Zware raket op de vroege ochtend van 25 juni.

Wetenschapscommunicator Bill Nye, leider van The Planetary Society, hoorde 42 jaar geleden voor het eerst over zonnezeilen in het beroemde klaslokaal van de astronoom Carl Sagan aan de Cornell University. Tijdens de teleconferentie herinnerde hij zijn leraar enthousiast over het idee van zonnevaren.

Als alles goed blijft gaan, kan LightSail 2 de haalbaarheid bewijzen van het gebruik van fotonen om andere versies van deze technologie diep in het zonnestelsel voort te stuwen.

Volg Doris Elin Salazar op Twitter @salazar_elin. Volg ons op Twitter @Spacedotcom en verder Facebook.