Het stimuleren van een enkel hersenmolecuul verminderde de angst bij labapen



Wetenschappers hebben mogelijk een mogelijke remedie voor angst gevonden na het isoleren en stimuleren van een molecuul in de hersenen van resusapen.

Andrew Fox, een onderzoeker bij UC Davis, en co-auteur Tade Souaiaia van SUNY leiden een team van onderzoekers in een experimenteel onderzoek om te bepalen of gedrag gerelateerd aan angst en depressie kan worden beperkt door de amygdala te manipuleren, het deel van de hersenen dat regelt geheugen en emoties gekoppeld aan geheugen.

Om op een specifiek molecuul te landen – in dit geval neurotrofine-3 – gebruikte het team RNA-sequencing, virale vector genmanipulatie, functionele hersenbeeldvorming en gedragsfenotypering om de hersenen van primaten reverse-engineeren. Wat zij vonden, bevestigde eerder onderzoek waaruit bleek dat de hersenen van jonge apen die hadden wat onderzoekers een "angstig temperament" noemden, veranderingen vertoonden in vergelijking met neuro-typische apen.

Om te bepalen welke apen gedrag vertoonden geassocieerd met angstig temperament, voerden ze een experiment uit dat wordt beschreven in het onderzoekspaper:

Zesenveertig niet-menselijke primaten werden longitudinaal beoordeeld op gedragsremming, cortisol en hersenmetabolisme gedurende een blootstelling van 30 minuten aan een potentieel bedreigende menselijke indringer die geen oogcontact (NEC) met de aap maakte. De NEC-context lokt gedragsremming uit, wat bij kinderen een prominente risicofactor is voor het ontwikkelen van stressgerelateerde psychopathologie. Tijdens NEC hebben we gedragsinhibitie gemeten (bevriezing en vocale reducties).

Toen ze eenmaal hadden uitgezocht welke apen angstig temperament vertoonden, werd het een simpele kwestie van het stimuleren van het neutrofine-3-molecuul in hun hersenen door gentherapie. Dit werd bereikt door de amygdala van de apen te injecteren met een gemodificeerd virus dat zich op het neutrofine-3-molecuul richtte en de activering ervan in gang zette door het in wezen te bedriegen om zichzelf tot overexpressie te brengen. De hypothese was dat het oplichten van het molecuul een soort CTRL-Z zou zijn van de wijzigingen die zijn aangebracht door de machinaties van angstgevoelens.

Volgens het onderzoekspaper van het team was het een succes. De onderzoekers schreven dat apen die de behandeling hadden gekregen een "significante vermindering" van het angstgevoel vertoonden – niet slecht voor het manipuleren van slechts één molecuul. Bovendien geloven de onderzoekers dat er veel vergelijkbare moleculen in de hersenen kunnen zijn die hetzelfde kunnen werken. Vertelde Fox Medical Xpress:

We zijn nog maar net begonnen. Neurotrofine-3 is het eerste molecuul waarvan we hebben aangetoond dat het in een niet-menselijke primaat causaal verband houdt met angstgevoelens. Het is een van de potentieel vele moleculen die dit effect kunnen hebben. Er kunnen er honderden of zelfs duizenden meer zijn.

Deze doorbraak heeft verbazingwekkende implicaties voor de studie van geestelijke gezondheid en psychopathologie. Miljoenen mensen over de hele wereld lijden aan angst en depressie, gerichte gentherapie die dat gedrag kan verminderen kan de eerste algemene 'remedie' zijn voor deze aandoeningen die de wereld ooit heeft gezien. Maar wetenschappers bepalen nog steeds primaten-RNA en het is belangrijk om de langetermijneffecten van het stimuleren van moleculen in de amygdala te bestuderen – het kan lang duren voordat we menselijke proeven zien.