Er is een verloren continent dat zich verstopt onder Europa



Er is een verloren continent verborgen onder Zuid-Europa. En onderzoekers hebben de meest gedetailleerde reconstructie ervan tot nu toe gemaakt.

Het verloren continent "Greater Adria" ontstond ongeveer 240 miljoen jaar geleden, nadat het was afgebroken Gondwana, een zuidelijk supercontinent bestaande uit Afrika, Antarctica, Zuid-Amerika, Australië en andere grote landmassa's, zoals Science magazine gemeld.

Grotere Adria was groot en strekte zich uit van wat nu de Alpen helemaal tot Iran is, maar niet alles lag boven water. Dat betekent dat het waarschijnlijk een reeks eilanden of archipels was, zei hoofdauteur Douwe van Hinsbergen, de leerstoel in wereldwijde tektoniek en paleogeografie aan de afdeling Aardwetenschappen van de Universiteit Utrecht in Nederland. Het zou een "goede duikregio" zijn geweest.

Verwant: In afbeeldingen: hoe Noord-Amerika als continent groeide

Hinsbergen en zijn team brachten een decennium door met het verzamelen en analyseren van rotsen die ooit deel uitmaakten van dit oude continent. De berggordels waar deze Greater Adrian-rotsen worden gevonden, omvatten ongeveer 30 verschillende landen, vertelde Hinsbergen Live Science. "Elk land heeft zijn eigen geologisch onderzoek en hun eigen kaarten en hun eigen verhalen en hun eigen continenten," zei hij. Met deze studie "hebben we dat allemaal samengebracht in één groot geheel."

De aarde is bedekt met grote tektonische platen die ten opzichte van elkaar bewegen. Grotere Adria behoorde tot de Afrikaanse tektonische plaat (maar maakte geen deel uit van het Afrikaanse continent, omdat er een oceaan tussen hen was), die langzaam gleed onder de Euraziatische tektonische plaat, in wat nu Zuid-Europa is.

Ongeveer 100 miljoen tot 120 miljoen jaar geleden sloeg Groot-Adria Europa binnen en begon eronder te duiken – maar sommige rotsen waren te licht en zinken dus niet in de aardmantel. In plaats daarvan werden ze "afgeschraapt" – op een manier die vergelijkbaar is met wat er gebeurt wanneer een persoon zijn arm onder een tafel legt en deze vervolgens langzaam eronder beweegt: de mouw wordt verfrommeld, zei hij. Deze verfrommeling vormde bergketens zoals de Alpen. Het hield ook deze oude rotsen op hun plaats, waar geologen ze konden vinden.

Hinsbergen en zijn team keken naar de oriëntatie van kleine, magnetische mineralen gevormd door oerbacteriën in deze rotsen. De bacteriën maken deze magnetische deeltjes om zich te oriënteren met het magnetische veld van de aarde. Wanneer de bacteriën sterven, blijven de magnetische mineralen in het sediment achter, zei Hinsbergen.

Na verloop van tijd verandert het sediment om hen heen in rots en bevriest ze in de richting waarin ze zich honderden miljoenen jaren geleden bevonden. Hinsbergen en zijn team ontdekten dat de rotsen in veel van deze regio's zeer grote rotaties hadden ondergaan.

Bovendien heeft het team van Hinsbergen grote rotsen samengevoegd die vroeger bij elkaar hoorden, zoals in een gordel van vulkanen of in een groot koraalrif. Bewegende fouten verspreidden de rotsen 'als stukjes van een gebroken bord', zei hij.

Het is als een grote puzzel, zei Hinsbergen. "Alle stukjes en beetjes zijn door elkaar gegooid en ik heb de afgelopen 10 jaar de puzzel opnieuw gemaakt." Van daaruit gebruikten ze software om gedetailleerde kaarten van het oude continent te maken en bevestigden dat het naar het noorden bewoog terwijl het enigszins draaide, voordat het in botsing kwam met Europa.

Na vele jaren in het Middellandse Zeegebied te hebben gewerkt, is Hinsbergen nu doorgegaan met het reconstrueren van de verloren platen in de Stille Oceaan. "Maar ik zal waarschijnlijk terugkeren – waarschijnlijk over 5 of 10 jaar vanaf nu, wanneer een hele groep jonge studenten zal aantonen dat onderdelen verkeerd zijn," zei Hinsbergan. "Dan zal ik terugkomen en kijken of ik het kan repareren."

De bevindingen werden gepubliceerd 3 september in het tijdschrift Gondwana Research.

Oorspronkelijk gepubliceerd op Live wetenschap.