Een NASA-ruimtevaartuig pakt monsters van asteroïde Bennu in 2020. Hier zijn 4 plaatsen waar het kan landen


Als een NASA-ruimteschip in 2020 een stuk ruimterots grijpt, grijpt het dan naar een monster van een donkere, zanderige nachtegaal of van een zeer natte ijsvogel?

Het is nog te vroeg om te zeggen. Maar na meer dan acht maanden grootte van een asteroïde genaamd Bennu, het team achter de Ruimtevaartuig OSIRIS-REx heeft vier locaties op het oppervlak van de ruimterots als mogelijke bemonsteringslocaties geselecteerd. Het selecteren van die kandidaat-locaties was een grotere uitdaging dan het personeel van de missie had gehoopt voordat ze de asteroïde van dichtbij bekeken, die veel rotsachtiger is dan op afstand leek. Al die rotsen maakten het een uitdaging om locaties te vinden die niet het risico liepen het ruimteschip te beschadigen.

"Hoewel OSIRIS-Rex is ontworpen om een ​​monster te verzamelen van een asteroïde met een strandachtig gebied, de buitengewone prestaties tijdens de vlucht tot op heden tonen aan dat we in staat zullen zijn om de uitdaging aan te gaan die het ruwe oppervlak van Bennu presenteert, "Rich Burns, OSIRIS-REx project manager bij het Goddard Space Flight Center van NASA in Maryland, zei in een verklaring.

Verwant: OSIRIS-REx: NASA's asteroïde monster-terugkeermissie in afbeeldingen

NASA's OSIRIS-REx-missie zal een monster nemen op een van deze vier verzamelplaatsen, die de bijnaam hebben gekregen (met de klok mee vanaf linksboven) Nightingale, Kingfisher, Sandpiper en Osprey.

(Afbeelding tegoed: NASA / Universiteit van Arizona)

Meer formeel bekend als de Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer, het ruimtevaartuig met de bijnaam OSIRIS-REx aangekomen bij de asteroïde Bennu in december 2018, wegglijden in een baan aan het einde van dat jaar. Sindsdien heeft het het rotsachtige oppervlak van de asteroïde in detail in kaart gebracht om de selectie van de bemonsteringslocaties te informeren.

Het ruimtevaartuig is ontworpen om materialen te bemonsteren met een diameter van minder dan 2,5 cm. Voordat de missie naar zijn exotische bestemming vertrok, werd van het team verwacht dat het grote gebieden met fijnkorrelig materiaal zou vinden, wat een relatief eenvoudige bemonstering mogelijk zou maken. Maar zelfs in het begin van de reis van het ruimtevaartuig, suggereerden de foto's dat Bennu was bedekt met rotsen – wat die bemonsteringsprocedure dramatisch compliceerde.

"We wisten dat Bennu ons zou verrassen, dus we waren voorbereid op alles wat we zouden vinden", Dante Lauretta, hoofdonderzoeker OSIRIS-REx aan de Universiteit van Arizona, zei in een verklaring. "Zoals bij elke onderzoeksmissie, vereist het omgaan met het onbekende flexibiliteit, middelen en vindingrijkheid."

Een deel van die flexibiliteit heeft ertoe geleid dat extra tijd werd besteed aan het selectieproces van de bemonsteringslocatie. De oorspronkelijke tijdlijn van de missie had gepland dat het team nu zou zijn verrekend met zijn twee laatste deelnemers aan de site, maar bevatte ook 10 maanden tijd om te worden toegewezen aan de uitdagingen die zich voordeden.

De ingenieurs achter OSIRIS-REx moesten ook een nieuwe bemonsteringsaanpak ontwikkelen, die zij "Bullseye TAG" noemen, om met grotere precisie te bemonsteren. Die techniek betekent dat in plaats van nodig boulder-vrij sites 82 voet (25 meter) over – die op Bennu niet blijken te bestaan ​​- kan het ruimtevaartuig zich richten op sites met een diameter van slechts 16 tot 33 voet (5 tot 10 meter).

En de OSIRIS-REx-experts hebben vier van dergelijke sites geselecteerd om dit najaar nader te inspecteren. Elk gebied heeft de bijnaam gekregen van een vogelsoort die in Egypte voorkomt, een knipoog naar het besluit van de Internationale Astronomische Unie dat officiële namen voor kenmerken op de asteroïde naar vogels in de mythologie moeten verwijzen.

De site genaamd Nightingale is verscholen in een krater in een krater en sport het donkerste, meest korrelige materiaal van de gebieden die het team heeft geselecteerd. Een veel kleinere krater dichter bij Bennu's evenaar en omringd door rotsblokken bevat de tweede potentiële site, Kingfisher, die waarschijnlijk de gastheer lijkt te zijn gehydrateerde mineralen, die zou zijn gevormd in aanwezigheid van water. Visarend bevindt zich op een vergelijkbare breedtegraad en ook in een kleine krater en lijkt de meest koolstofrijke rots te bevatten. Een relatief grote krater op het zuidelijk halfrond van Bennu bevat de Sandpiper-site, die mogelijk ook waterrijk gesteente heeft.

Nu het team zijn kanshebbers heeft, zal het ruimtevaartuig een meer gedetailleerde analyse van de locaties uitvoeren vanaf minder dan een mijl boven het oppervlak van de ruimterots. Tijdens die analyse zal het team proberen te bevestigen dat elke site dat is veilig voor het ruimtevaartuig en bevat materiaal dat het bemonsteringsapparaat met succes moet kunnen verwerken.

Het OSIRIS-REx-team selecteert in december een definitieve bemonsteringssite en een back-upsite en voert de bemonsteringsmanoeuvre uit in de tweede helft van volgend jaar. Wetenschappers zullen het verzamelde materiaal eindelijk in september 2023 in handen krijgen.

E-mail Meghan Bartels via mbartels@space.com of volg haar @meghanbartels. Volg ons op Twitter @Spacedotcom en verder Facebook.