De Trump-beheerder schrobt Obamacare van overheidssites


President Trump heeft nooit terughoudend geweest over zijn wens om de Affordable Care Act in te trekken en te vervangen. Terwijl die belofte in het Congres tegenvallers heeft aangenomen, is zijn regering er in geslaagd om Obamacare met andere middelen binnen te dringen, zoals het verminderen van financiële steun. De uitvoerende macht kan ook de wet op subtielere manieren ondermijnen. Volgens een nieuw rapport heeft het bestuur van Trump de laatste twee jaar systematisch cruciale informatie over de ACA weggevaagd van overheidswebsites. In tegenstelling tot veranderingen in financiering, gebeuren deze aanpassingen vaak met weinig fanfare of overheidstoezicht, maar ze kunnen nog steeds een dramatische impact hebben op de toegang van Amerikanen tot gezondheidszorgmiddelen.

Het rapport werd woensdag gepubliceerd door de Sunlight Foundation, een open overheidsgroep wiens Web Integrity Project ongeveer 30.000 overheidspagina's controleert op updates en wijzigingen. Kijkend naar sites beheerd door het ministerie van Volksgezondheid en Human Services, documenteert het 26 instanties waarin informatie met betrekking tot de Affare Care Care Act aanzienlijk is gewijzigd of verwijderd. Sommige van de veranderingen waren subtiel. Anderen, waaronder het verdwijnen van een website met 85 pagina's die aan de ACA was gewijd, waren vegen. Alles bij elkaar stellen de onderzoekers dat de wijzigingen neerkomen op censuur door de overheid en wijzen op een toenemende behoefte aan toezicht op websites van overheden.

"Mensen vertrouwen op overheidsinformatie en er is een vermoeden van objectiviteit dat afkomstig is van de [government] ", zegt Sarah John, onderzoeksdirecteur voor het Web Integrity Project en een van de co-auteurs van het papier." Als een website de ene dag iets zegt en een andere zaak, wat is daar dan een burger van? " reageerde niet op een verzoek om commentaar.

Issie Lapowsky behandelt de kruising van technologie, politiek en nationale zaken voor WIRED.

Dat de Trump-administratie deze online middelen zou wegkwijnen, hoeft niet als een verrassing te komen; het heeft de financiële middelen die de regering-Obama aan de bevordering van de wet wijdde al effectief afgestoten. Kort nadat president Trump aantrad, kondigde het Center for Medicare en Medicaid Services aan dat het de financiering voor zorgrestaurantswedgerelateerde outreach en reclame met 90 procent zou verlagen, van $ 100 miljoen naar $ 10 miljoen. Het jaar daarop hakte het centrum nog meer geld in voor zogenaamde navigators, die mensen helpen zich te laten inschrijven voor een verzekering.

De wijzigingen in de website lijken een uitbreiding van deze strategie te zijn om het moeilijker te maken voor de gemiddelde Amerikaan, en met name de meest kwetsbare Amerikanen, om informatie over de dekking te vinden. Een van de grootste veranderingen was de verwijdering van een volledige webpagina met 85 pagina's met de "feiten en kenmerken" over de ACA. Het bevatte 29 fiches over de wet, evenals een uitsplitsing van de impact van de wet in elke staat.

Andere veranderingen leken rechtstreeks gericht te zijn op gemeenschappen die onevenredig weinig verzekerd waren of die recht zouden hebben op speciale uitkeringen krachtens de ACA. Enige tijd in de weken na de inauguratie van president Trump, bijvoorbeeld, werd de pagina Affordable Care Act op de website voor het Office of Minority Health verwijderd. Later werd ook een pagina verwijderd die begeleiding bood voor Amerikaanse Indianen en Alaska Natives. Het ministerie van Volksgezondheid en Human Services heeft meerdere inhoudsartikelen verwijderd en opgemerkt dat vrouwen niet langer meer of niet-toegestane dekking in het kader van de ACA konden krijgen en het Office of Women's Health verwijderde een pagina met informatie over screeningopties voor borstkanker. Nog een pagina op MentalHealth.gov werd gewijzigd om tekst te verwijderen waarin werd uitgelegd dat de meeste gezondheidsplannen preventieve diensten omvatten, zoals depressie screening en gedragsbeoordelingen voor kinderen.

In de meeste gevallen heeft de overheid deze wijzigingen aangebracht zonder enige officiële aankondiging. "Wat interessant en potentieel gevaarlijk is voor wijzigingen van websites, is dat ze zonder een goed proces kunnen worden gedaan", zegt Rachel Bergman, directeur van het Web Integrity Project en een andere co-auteur van het rapport. "Uiteindelijk kan het dezelfde gevolgen hebben als een formele beleidsverandering."

"Mensen vertrouwen op overheidsinformatie en er is een vermoeden van objectiviteit dat voortkomt uit het adres van de overheid."

Sarah John, de Sunlight Foundation

Veel van de wijzigingen en verwijderingen weerspiegelen formeel beleid dat de administratie nastreeft. In augustus 2018 sloten verschillende agentschappen een regel af voor het uitbreiden van zogenaamde kortetermijnovereenkomsten met een beperkte looptijd, die niet gebonden zijn aan de ACA. Dat betekent dat onder die plannen, vrouwen kan meer in rekening worden gebracht voor verzekeringen, en mensen kunnen worden afgewezen voor reeds bestaande voorwaarden. Dat zou kunnen verklaren waarom sommige veranderingen aan websites van de overheid de rechten lijken te schenden die mensen onder de ACA krijgen. Evenzo vonden de onderzoekers dat sommige trainingsmaterialen voor navigators waren verwijderd, in navolging van de bredere vermindering van het navigatorprogramma door de administratie.

Sommige veranderingen die de onderzoekers ontdekten, kunnen klein lijken, maar kunnen grote gevolgen hebben. Op een pagina met veelgestelde vragen die werd beheerd door het ministerie van Volksgezondheid en Human Services, werd een pagina met de naam 'Affordable Care Act' vervangen door een pagina met de naam 'Health Insurance Reform'. Het is een klein verschil, maar volgens Josh Peck, voormalig chief marketing officer voor Healthcare.gov, is het van belang.

Tijdens de Obama-administratie, zegt Peck, was zoekmachine-advertenties een belangrijke aanjager van nieuwe aanmeldingen. Nu het advertentiebudget drastisch is verlaagd, zijn organische zoekopdrachten naar informatie met betrekking tot de ACA nog belangrijker. En toch zegt hij: "Iets simpels als het veranderen van 'betaalbare zorgwet' in 'zorgwetgeving' kan een grote impact hebben op zoekmachine-optimalisatie. ' Op deze manier aan de taal sleutelen, kunnen overheidswebsites verder naar beneden worden gedrukt op de pagina met Google-resultaten voor bepaalde zoekopdrachten, waardoor websites en betaalde advertenties worden gestimuleerd door bedrijven die niet altijd betrouwbaar zijn.

"Er zijn een aantal gewetenloze actoren die zich graag voordoen als overheidsinstanties om consumenten te misleiden", zegt Peck.

Peck zegt dat het belangrijk is om te onthouden dat deze veranderingen niet per ongeluk gebeuren. "Het is een keuze", zegt hij. "Iemand moet proactief door de bureaucratie gaan om alles naar beneden te halen."

Het probleem is dat zodra overheidsfunctionarissen besluiten deze informatie te verwijderen, ze het publiek zelden vertellen of sporen achterlaten, buiten dat wat bestaat in internetarchieven zoals de Wayback-machine. Dit was lange tijd geen groot probleem. De regering van George W. Bush verspreidde veel minder beleid en middelen via websites van de overheid dan de regering-Obama. Maar in het digitale tijdperk is het logisch dat elke inkomende bewoner van het Oval Office overheidswebsites wil reviseren om hun eigen prioriteiten te weerspiegelen. Sommige pagina's in het verleden worden wel gearchiveerd, maar deze archieven omvatten niet altijd incrementele wijzigingen in de loop van de tijd.

De onderzoekers van de Sunlight Foundation geloven dat de VS een systeem nodig heeft dat al deze veranderingen bijhoudt. Ze stellen met name voor dat overheidsinstanties formele memo's schrijven om websitewijzigingen voor te stellen, archieven van verwijderde inhoud bij te houden en persberichten over die verwijderingen te publiceren. Dit, zeggen ze, zou op zijn minst een digitale route creëren en enige transparantie aan het proces verlenen.

Het is moeilijk om de exacte impact te meten die website-wijzigingen hebben gehad op mensen die dekking zoeken in het kader van de ACA. Onder het bestuur van Trump is de inschrijving in de ACA substantieel afgenomen, maar die daling heeft ongetwijfeld veel te maken met de vermindering van het bereik en de opheffing van het zogenaamde individuele mandaat, dat mensen bestraft voor het afzien van verzekeringen. De auteurs van het rapport zijn voorzichtig om geen rechte lijn te trekken tussen deze daling en de wijzigingen van de website. Maar het is moeilijk om niet te zien hoe ze deel uitmaken van een groter patroon. Zoals Bergman het stelde: "Een publiek dat minder op de hoogte is van en zich goed bewust is van de wet heeft minder kans om toegang te krijgen tot belangrijke gezondheidszorgdiensten die de ACA biedt."


Meer Great WIRED Stories